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Bienestar

El jengibre: la raíz poderosa

13 Mayo 2019

Por el Dr. Eric Madrid

En este artículo:

No hace mucho, recibí una carta de una compañía de seguros de salud con respecto a un paciente mío que estaba recibiendo tratamiento por una enfermedad crónica muy grave. El seguro estaba dispuesto a cubrir un suplemento de jengibre para ayudarla con sus efectos secundarios de náuseas y vómitos relacionados con la quimioterapia. Con la carta, incluyeron un estudio de investigación que apoyaba estas afirmaciones. Intrigado, decidí aprender más sobre el jengibre y sus beneficios para la salud. Esto es lo que descubrí.

¿Qué es el jengibre?

El nombre científico del jengibre es Zingiber officinale, mientras que sus raíces se conocen como Rhyzomus zingiberus. El jengibre es una planta con flores originaria del sudeste asiático, pero sus gruesas raíces también se han utilizado en las prácticas médicas tradicionales de China, India, Polinesia y África.

En los campos de la medicina ayurvédica y la medicina tradicional china (MTC), el jengibre es bien apreciado por sus propiedades. Sus ingredientes activos son el gingerol y el shogaol. El jengibre crudo contiene la mayor concentración de estas moléculas, pero muchos encuentran que el jengibre crudo es desagradable al paladar. Como resultado, los suplementos y los tés herbales son alternativas populares.

El jengibre, las náuseas y el vómito

El jengibre ha sido objeto de estudios exhaustivos con respecto a su efecto sobre las náuseas y el vómito, sobre todo entre los pacientes con cáncer. Un estudio realizado por el Dr. Abdul-Aziz y sus colegas demostró que el jengibre actúa en las mismas partes del cerebro que los poderosos medicamentos contra las náuseas como el ondansetrón (Zofran) y el palonosetrón (Aloxi). En el estudio, los síntomas de las náuseas se redujeron entre 40 y 50 por ciento con la ayuda de esta planta.

El jengibre y el malestar matutino

Hasta un 70 por ciento de las mujeres experimentan náuseas durante el embarazo. Es más común durante las primeras 12 semanas, a veces duran hasta 20 semanas. Se prefiere un tratamiento natural, seguro y efectivo, y el jengibre es una opción común. Un metaanálisis realizado en 2012 por el Dr. Ding confirmó que no había evidencia de toxicidad fetal en un total de 500 mujeres de cinco estudios separados al ingerir jengibre en la dosis recomendada de 1000 a 4000 mg por día.

Asimismo, un estudio realizado en 2014 y publicado en la revista Nutrition Journal evaluó una población de 1278 mujeres y descubrió que el jengibre podría ayudar a reducir los síntomas de las náuseas y los vómitos causados por el malestar matutino. Un estudio realizado en 2016 y publicado en la revista Integrative Medicine Insights demostró que el jengibre era más efectivo que el placebo y tan efectivo como la vitamina B6 para el alivio de los síntomas del malestar matutino.

Con base en estos hallazgos científicos y experiencias personales, muchas mujeres embarazadas usan el jengibre ya sea como terapia de primera línea o como terapia en conjunto con medicamentos recetados para el malestar matutino. Siempre debe consultar a su médico antes de ingerir medicamentos a base de hierbas durante el embarazo.

El jengibre, el virus del estómago y la diarrea del viajero

El jengibre puede ser útil en el tratamiento de la gastroenteritis viral, conocido normalmente como “gripe estomacal”. Un gastroenterólogo italiano llamado Dr. Canani publicó un artículo en 2018 que demuestra que el jengibre administrado a una población pediátrica afectada redujo los episodios de vómito en 20 por ciento y el número total de días de ausencia de la escuela por enfermedad en 28 por ciento. También se llevan a cabo estudios similares en Estados Unidos.

Durante el viaje a ciertos países, algunos corren el riesgo de contraer diarrea bacteriana. También conocida como diarrea del viajero, esta enfermedad gastrointestinal se produce en todo el mundo y es causada por el crecimiento anormal de la bacteria E. coli, lo que da como resultado diarrea y deshidratación frecuentes.

La toxina liberada por estas bacterias se une a las células en el intestino, lo que resulta en diarrea. Un estudio reciente del Dr. Chen demostró que el jengibre puede unirse al mismo sitio afectado en el intestino y bloquear el efecto de la toxina bacteriana, lo que reduce los síntomas de la diarrea. La Dra. Chen cree que el jengibre puede ser una mejor alternativa para el tratamiento sintomático de la diarrea del viajero que los medicamentos recetados.

El jengibre y las enfermedades bucales

Un gran avance en el campo de la ciencia médica es nuestra comprensión de que la salud de nuestra boca se interrelaciona con la salud de todo nuestro cuerpo: el cuidado de nuestros dientes, así como de las encías, puede tener un efecto positivo en la salud general. Una solución de jugo de jengibre, romero y caléndula demostró en un estudio de 2016 ser tan efectiva como la clorhexidina de potencia médica en la reducción de las bacterias bucales.

En otro estudio realizado por el Dr. Eslami y su equipo en 2015 se demostró que el jugo de jengibre era un tratamiento efectivo para las infecciones bucales por cándida. Es probable que esto se debe a las propiedades antimicrobianas innatas del jengibre.

El Dr. Tiwari también declaró en una revisión de 2016 sobre el jengibre que las propiedades antiinflamatorias y antioxidantes de la planta también pueden disminuir el riesgo de gingivitis y cáncer bucal. Para los beneficios relacionados con la salud bucal, el Dr. Tiwari apoya firmemente el uso regular de un enjuague bucal a base de jengibre, el cual se puede preparar en casa al añadir jugo de jengibre a una taza de agua. También se puede considerar el cepillado con una pasta de dientes a base de jengibre.

El jengibre y las infecciones respiratorias superiores

En la medicina tradicional, el jengibre es muy respetado como tratamiento para las infecciones virales de las vías respiratorias superiores. Múltiples estudios han demostrado que el jengibre es un inhibidor de la COX-2, lo que le permite desempeñar una función similar al de los medicamentos AINE (ibuprofeno, naproxeno, indometacina) para reducir los dolores musculares y la fiebre.

Además, se ha demostrado que el jengibre tiene “actividad anticolinérgica” en el tracto respiratorio, lo que ayuda a reducir la congestión torácica y la tos cuando existe una infección. Por lo tanto, el jengibre es una excelente opción para ayudar a tratar los síntomas de las infecciones respiratorias, incluidas las sibilancias.

A pesar del éxito de las tradiciones de la medicina antigua, el jengibre no está bien estudiado como suplemento antiviral, y se necesitan más estudios para analizar sus propiedades antivirales. Sin embargo, con base en estos estudios, se pueden considerar de 2500 a 4000 mg de jengibre al día.

El jengibre y la artritis

Los estudios han demostrado que, en algún momento dado, aproximadamente uno de cada tres adultos mayores de 65 años tiene osteoartritis, lo cual está asociado con el aumento de la edad. No hay cura para la osteoartritis; por lo tanto, el mejor tratamiento es la prevención de la enfermedad y el alivio de los síntomas.

Según el Dr. Baliga, el jengibre actúa en múltiples vías inflamatorias para reducir la inflamación de las articulaciones, lo que a su vez ralentiza el progreso de la artritis, al mismo tiempo que reduce los síntomas dolorosos.

Al igual que los medicamentos antiinflamatorios no esteroideos (ibuprofeno, naproxeno y diclofenaco), el jengibre funciona como un inhibidor de la COX-2 para reducir la inflamación en las articulaciones y parece que ayuda a prevenir la degeneración del cartílago de las articulaciones, la cual es la causa de la artritis. Dosis recomendada: 2500 a 4000 mg al día.

El jengibre y la diabetes

A medida que las poblaciones alrededor del mundo aumentan de peso, la diabetes se ha vuelto más común. Uno de cada tres niños que nacen hoy en día corre el riesgo de desarrollar diabetes si la tendencia actual continúa. Aunque muchas personas no se dan cuenta de ello, la diabetes es una enfermedad que puede dar lugar a un amplio espectro de daños en los órganos afectados. Las complicaciones más comunes son las enfermedades vasculares y las complicaciones neurológicas. Sin embargo, se conocen complicaciones diabéticas en casi todos los sistemas de órganos del cuerpo. El mecanismo propuesto que hay detrás de estas complicaciones en la diabetes es provocado por niveles persistentemente elevados de azúcar en la sangre o hiperglucemia.

En una revisión del jengibre realizada por el Dr. Yiming Li, se demostró que el jengibre puede prevenir algunas complicaciones diabéticas comunes. El Dr. Li informa que el jengibre ayuda a promover el control del azúcar en la sangre, tal como se demuestra en los animales de laboratorio. Las ratas a las que se les dieron dosis altas de suplementos de jengibre (800 mg/kg, una dosis no recomendada para los humanos) tuvieron una reducción de 24 a 53 por ciento en los niveles de azúcar en la sangre en comparación con la población de control de ratas diabéticas. En este estudio también se demostró que el jengibre protege el hígado, los riñones, los nervios y los ojos contra complicaciones de la diabetes tales como el hígado graso, la insuficiencia renal, la neuropatía y las cataratas.

Los hábitos de estilo de vida tales como el ayuno intermitente y las dietas con bajo contenido en carbohidratos también pueden resultar útiles en personas con diabetes.

El jengibre y la salud en general

Lo que sabemos sobre el jengibre y lo que puede hacer va más allá del alcance de este artículo. Existen cientos de estudios y documentos científicos de renombre sobre el jengibre y sus múltiples usos, y cada año se publican nuevos descubrimientos sobre el mismo. El jengibre se consume con frecuencia como alimento, suplemento o aceite esencial, o se consume como té de hierbas. Desempeña una función importante en la salud general de millones de personas en todo el mundo.

Referencias:

* Un agradecimiento especial a Austin Bowden, BS, quien me ayudó a llevar a cabo la investigación para este artículo.

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